Ruimtevaartuig NASA breekt record door in baan van asteroïde te komen

Het ruimtevaartuis OSIRIS-REx van NASA is in de baan van het hemellichaam Bennu gekomen. Daarmee heeft Osiris-Rex meerdere records gebroken. 

Een van die records is dat Bennu het kleinste hemellichaam is waar ooit een ruimtevaartuig langs is gevlogen. Het is ook de verste asteroïde waar ooit langs is gevlogen.

Op 11 december landde OSIRIS-REx bij een asteroïde in de buurt. Uit de eerste metingen bleek toen al dat Bennu veel waardevolle informatie bevat. Er zijn namelijk resten van water gevonden.

De planetoïde komt waarschijnlijk van een grotere asteroïde, die bijna even oud is als het heelal. 

OSIRIS-REx moet vanaf 2020 meerdere keren boven Bennu gaan vliegen om stukjes op te zuigen en metingen uit te voeren. In 2023 keert het ruimtevaartuig dan terug naar aarde.

De OSIRIS-REx is in 2016 gelanceerd en heeft inmiddels ruim 2 miljard kilometer afgelegd. De missie kost zo’n 1 miljard dollar (ruim 880.000.000 euro).

Het rotsblok Bennu draait in ongeveer dezelfde baan als de aarde rond de zon, maar op zo’n 120 miljoen kilometer afstand. Het is ongeveer 500 meter in doorsnee, zo groot als een wolkenkrabber.

Kans dat planetoïde inslaat op aarde

Er is een kleine kans dat de planetoïde eind volgende eeuw inslaat op de aarde. Bennu is te klein om de planeet en de mensheid in zijn geheel te vernietigen, maar het kan wel veel schade aanrichten. 

Volgens missieleider Dante Lauretta zal bij een inslag meer dan zeventig keer zoveel energie vrijkomen als bij de atoombommen op Hiroshima en Nagasaki, en drie keer zoveel als het totaal van alle kernwapens die ooit tot ontploffing zijn gebracht.

Bennu maakt een krater van 4 kilometer in doorsnee en ongeveer 1 kilometer diep. Na de knal ontstaat een drukgolf die zich met een snelheid van bijna 6.000 kilometer per uur verspreidt. Brokstukken kunnen honderden kilometers verder terechtkomen.

Als Bennu in zee terechtkomt, kan een tsunami met golven van 28 tot 56 meter hoog ontstaan.