Nobelprijs Geneeskunde naar onderzoekers die hepatitis C-virus ontdekten

De Nobelprijs voor Geneeskunde is maandag toegekend aan de wetenschappers van wie onderzoeken hebben geleid tot de identificatie van het hepatitis C-virus. De prijswinnaars zijn Harvey J. Alter, Michael Houghton en Charles M. Rice.

De “baanbrekende onderzoeken” van de wetenschappers hebben geleid tot de identificatie van het virus, aldus het comité. Niet alleen ontdekten ze waardoor het virus wordt veroorzaakt, maar maakten ze ook de weg vrij voor bloedonderzoeken en medicijnen.

Een besmetting met het hepatitis C-virus kan dodelijk zijn. Bij 80 procent van de patiënten leidt dit tot chronische hepatitis, wat betekent dat de besmette persoon het virus langer dan zes maanden bij zich draagt. Op lange termijn kan dit schade aan de lever veroorzaken. Bijna een op de vijf patiënten kan te maken krijgen met ernstige leverschade of leverkanker.

Er bestaat geen vaccin tegen hepatitis C, maar een infectie is tegenwoordig wel goed te behandelen met medicijnen. Door het werk van Alter, Houghton en Rice zijn volgens het comité miljoenen levens gered. Het drietal, dat voor verschillende universiteiten werkt, deed onafhankelijk van elkaar onderzoek naar het virus.

Tot en met volgende week maandag wordt elke werkdag een Nobelprijs toegekend. De uitreikingen vinden traditiegetrouw op een later moment plaats. Vanwege de coronapandemie gaan de ceremonies in het Zweedse Stockholm niet door, maar worden de prijzen in de thuislanden van de winnaars uitgereikt.